The comprehension of irony in high and low emotional contexts.

Valeria A. Pfeifer, Vicky T. Lai

Research output: Contribution to journalArticlepeer-review


Verbal irony is when words intend the opposite of their literal meaning. We investigated the emotional function of irony by asking whether irony intensifies or mitigates negative feelings. Experiment 1 used ratings to assess the mental state of a speaker using irony or literal language following a negative event in either a high- or a low-emotional context. We found that regardless of context emotionality, speakers using irony were perceived as being in a less negative and less aroused mental state than speakers using literal language. In Experiment 2, we examined the time course of this process with ERPs. Initially, literal statements elicited a larger N100 than irony, regardless of context emotionality, suggesting that irony mitigates negative feelings overall. Later on, irony elicited a larger LPC than literal statements in high emotion contexts, but not in low emotion contexts. This suggests that irony required more mental state processing or/and more speaker emotion processing than literal language in emotionally loaded situations. These results indicate that whether irony intensifies or mitigates negative feelings depends on context and the point in time at which we assess its function. (PsycInfo Database Record (c) 2021 APA, all rights reserved) Public Significance Statement—Using brainwave and behavioral measures, we found that in a negative situation, people initially find literal statements more threatening and irony more difficult to process. After they have a second to integrate and re-analyze semantic, pragmatic, and emotional information, they think that the person using irony is less negatively impacted by the emotional situation. This study contributes to a broader understanding on the interaction between emotion and language. (PsycInfo Database Record (c) 2021 APA, all rights reserved) L’ironie verbale consiste à utiliser des mots pour exprimer le contraire de leur sens propre. Nous avons examiné la fonction émotionnelle de l’ironie en nous demandant si son usage intensifie ou réduit les sentiments négatifs. Dans l’Expérience 1, on a cherché à faire évaluer l’état mental d’un locuteur utilisant un langage soit ironique soit littéral, suivi d’un événement négatif, dans un contexte émotionnel élevé ou faible. Nous avons déterminé que peu importe l’émotivité du contexte, les locuteurs faisant usage de l’ironie étaient perçus comme ayant un état d’esprit moins négatif et moins stimulé que les locuteurs utilisant le sens littéral des mots. Dans l’Expérience 2, nous avons examiné la durée du processus au moyen du potentiel évoqué (PE/ERP). Initialement, les énoncés au sens propre ont provoqué une plus grande N100 que les énoncés ironiques, peu importe l’émotivité du contexte, ce qui suggère que l’ironie réduit les sentiments négatifs dans l’ensemble. Plus tard, l’ironie a provoqué une plus grande composante tardive positive que les énoncés au sens propre, sauf dans les contextes de faible émotivité. Ces résultats suggèrent que l’ironie requiert une plus grande part de traitement mental ou un plus grand traitement émotionnel chez le locuteur que le langage au sens propre dans des situations chargées d’émotion. Ils indiquent que l’effet d’intensification ou de diminution des sentiments négatifs de l’ironie dépend du contexte et du moment où est évaluée sa fonction. (PsycInfo Database Record (c) 2021 APA, all rights reserved)

Original languageEnglish (US)
JournalCanadian Journal of Experimental Psychology
StateAccepted/In press - 2021


  • emotion
  • ERP
  • figurative language
  • LPC
  • N100

ASJC Scopus subject areas

  • Experimental and Cognitive Psychology


Dive into the research topics of 'The comprehension of irony in high and low emotional contexts.'. Together they form a unique fingerprint.

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